Vrijdag 24 mei

Het is nog donker als ik om 04.00 uur in Heerlen opstap samen met 5 andere gasten. Via Urmond en Roermond rijden we naar het vliegveld van Weeze. In de bus heet ik mijn gasten welkom namens het Zuiden-Jacobs Reizen en leg hun het een en ander uit over de taken van de reisbegeleider. Door verschillende annuleringen is het een kleine groep, maar in hotel Lo Smeraldo voegt zich later nog een Duitse groep uit Berlijn met eigen reisbegeleiding bij ons. Ik deel de vliegtickets en mijn naamkaartje uit en haal gelijkertijd de calamiteitenenveloppen op. Op naar de douane, waarna we in ruim 2 uur naar Bari vliegen. De koffers komen vrij snel van de band en dan moeten we nog anderhalf uur rijden en komen om 12.00 uur bij hotel Lo Smeraldo bij Cisternino. Alle kamers zijn al klaar, de sleutels worden verdeeld en daarna gebruik ik  met sommige gasten een lunch in het restaurant. Intussen regel ik een tafel voor ons Nederlandse deel van de groep voor de diners deze week. Ik heb met onze groep afgesproken om voor wie wil  om 15.00u naar het plaatsje Cisternino te lopen, ruim 3 km van het hotel gelegen. Voor de terugweg regel ik de shuttlebus (€2,50) van het hotel. We kuieren op ons gemakje naar het oude centrum, intussen genietend van de zon en een lekker temperatuurtje. We dwalen door de witte steegjes van dit kleine plaatsje. Ze noemen Puglia niet voor niets “het Toscane van het zuiden”, vanwege al dit soort witte stadjes, gelegen op de heuvels van Apulië. Om 19.30 uur gaan we aan tafel en zien dan ook het Duitse deel van de groep. Aan het eind van het diner worden we nog verrast met een folkloregroep met dans en zang. Moe en vol indrukken tollen we ons bed in.  

Zaterdag 25 mei: Castel del  Monte – Barletta –Trani; half bewolkt en 21-22°
Een lekker ontbijtje met veel vers fruit staat voor ons klaar en dan: op naar Castel Del Monte. Om 8.15uu vertrekken we met Giuseppe als onze chauffeur voor deze dag en pikken we onze gids Lorenzo onderweg op. Ook maken we kennis met het Duitse deel van onze groep met hun reisbegeleidster Marianne. In de bus deel ik de audio-sets uit, zodat iedereen van de groep de gids deze week via het ‘oortje’ goed kan volgen. Castel del Monte (staat op werelderfgoedlijst Unesco), ligt in de provincie BAT, zo’n kleine twee uur rijden. Lorenzo vertelt intussen van alles over Puglia. Als we arriveren staat op de P-plaats  een kleine shuttlebus klaar om de bezoekers naar boven te brengen. Terwijl ik in de rij ga staan om de toegangskaarten te halen, begint Lorenzo te vertellen over deze burcht /kasteel, waaraan alles  8- hoekig is. Rondom de 8-hoekige binnenplaats liggen 8 zalen. De functie van het kasteel is een mysterie. Mogelijk was het bedoeld als jachtslot. Het werd gebouwd in 1240 in opdracht van keizer Frederik en werd in de loop der eeuwen gebruikt als residentie, gevangenis, schuilplaats tegen de pest en als rovershol! Sinds 1876 is het kasteel eigendom van de Italiaanse staat. Een mooie  plek, de uitzichten van uit het kasteel op de 1e verdieping zijn prachtig. Als we terug willen naar de P zien we weer een rij staan bij de shuttlebus. Het duurt weer lang, niet iedereen zal in de bus passen, dus ga ik met een aantal gasten teruglopen. Heerlijk om even de pas er in te zetten na het slenteren in het kasteel. Dan kunnen we doorrijden naar Barletta. Onze gids blijft met enorm enthousiasme vertellen over zijn streek, de naam Apulia zou zijn afgeleid van apluvia: weinig regen. Barletta is een haven- en industriestad waarin schoenen en textiel een grote rol spelen. Ook landbouw, vooral druiven en olijven, worden veel verbouwd op de vruchtbare grond. De stad werd in 1046 gesticht door de Romeinen, maar pas echt belangrijk in de Middeleeuwen toen het door de Normandiërs werd versterkt. Op 13 februari 1503 streden Italianen en Franse soldaten met elkaar. De Italianen wonnen en dit wordt nog ieder jaar gevierd. Een van de belangrijkste bezienswaardigheid is de uit de 12de eeuw Romaanse Dom. Helaas is deze dicht. Ook lopen we langs een van de vele  Middeleeuwse kastelen, die Puglia rijk is. Iedereen gaat op zoek naar een lekker lunchplekje en na drie kwartier verzamelen we weer om samen met Lorenzo nog ruim een half uur door dit stadje te dwalen. Om 15.00u stappen we de bus in op weg naar Trani, een havenplaatsje niet ver van Barletta. De haven- en handelsstad Trani is bekend vanwege zijn mooie kerken en de kathedraal uit de  12e eeuw.  Onder de kerk ligt een crypte van San Niccola Pellegrino, die ondersteund wordt door maar liefst 28 marmeren pilaren. De kathedraal, die aan zee ligt, straalt iets heel bijzonders uit. De crypte is geweldig mooi. We krijgen hier nog tijd om te flaneren langs de haven, een drankje of ijsje te nuttigen voordat we weer naar ons hotel rijden. Als we aankomen bij het hotel is het 18.30 u en is er nog even tijd om op te frissen voor we gaan dineren. We hadden een mooie dag vandaag met lekker weer. Het diner smaakt goed en iedereen gaat op tijd naar bed.

Zondag 26 mei: Optionele excursie naar Lecce en Otranto (€49); bewolkt en 17-22°

Na het ontbijt vertrekken we om 8.30u met gids Lorenzo en  chauffeur Oronzo naar het zuiden. Oronzo blijft voor de rest van deze week onze vaste chauffeur. Onze Nederlandse groep gaat  in zijn geheel mee. Onderweg  vertelt Lorenzo over Puglia, de olijfbomen, waarvan er hier  60 miljoen staan, de druiven die veel als tafeldruif maar ook voor de wijn worden gebruikt. Wijnen zoals Primitivo, de Negro Amaro, de Salentino,  Grifi di Castel del Monte.  30 Soorten wijnen worden beschermd met het DOC certificaat. Vandaag staat de excursie naar Lecce en Otranto op het programma. Lecce, zegt men, is het Florence van het zuiden. Een mooie route brengt ons naar de stad Lecce, hoofdstad van de gelijknamige provincie. Lecce heeft ongeveer 90.000 inwoners. De wandeling die we maken laat ons de historische en kunstzinnige hoogtepunten van de witte Barokstad zien. Even hebben we de paraplu nodig voor een buitje. We gaan via de Via Templari naar de Santa Croce en nemen een kijkje in deze mooie kerk. Dan lopen we naar de Dom Maria Assunto, waarvan de voorgevel in de steigers staat. Door naar het hart van het centrum van Lecce: Piazza Sant’Oronzo. En daar is ook het Amfiteatro Romano. Het werd in 1938 opgegraven en kon maar liefst 20.000 bezoekers aan. Dat is moeilijk te zien omdat er nog maar een kwart is opgegraven. Indrukwekkend is het! In Lecce zijn vele hoogtepunten te vinden. Maar het is vooral leuk om door die witte barokstraatjes te dwalen en je vindt altijd de weg terug naar het hart van Lecce, Piazza Sant’Oronzo. Dat doen wij dan ook, ieder voor zich, maar het Nederlandse deel van de groep zoekt eerst samen een terrasje op om zo de verjaardag te vieren voordat we allemaal uitwaaieren om door dit stadje te slenteren. We drinken een “leccese”, een speciale koffie uit Lecce, bestaande uit een koude espresso met amandelmelk. We spreken af op het plein om 14.00 uur en  lopen dan gezamenlijk naar de plaats, waar de bus ons komt ophalen.  Iedereen heeft een hapje kunnen eten. We rijden naar Otranto waar we bij de haven uitstappen en via trappen langs de ommuurde stad naar het centrum lopen. Otranto is niet zo groot, het telt ongeveer 5500 inwoners en ligt aan de Middellandse Zee. We wandelen naar de zeer bijzondere 12de -eeuwse Romaanse Kathedraal met de bekende mozaïekvloer. Deze beslaat een lengte van 54 meter en een breedte van 28 meter. Imposant om te zien en waar we tot onze verbazing gedeeltelijk over mogen lopen! Bij het altaar staan drie kasten, waar 800 schedels zijn uitgestald. Ook deze kerk heeft een crypte.   Na dit bezoek zwermt iedereen uit om te dwalen door dit witte stadje. De zon begint te schijnen en het wordt zelfs 22 °. Om 16.30 u  spreken we af bij de haven en onderweg stopt chauffeur Oronzo op verzoek bij eeuwenoude olijfbomen, die op de foto mogen. Bij het hotel aangekomen om 18.30 uur is iedereen moe, maar vol van deze mooie dag. Het avondeten smaakt en aan tafel wordt er gezellig gepraat en na afloop van het diner wordt de jarige nog verrast met een verjaardagstaart!  

Maandag 27 mei:  Bari. Bewolkt, storm en 15- 20°

Om 08.30u vertrekken we, met gids Lorenzo en onze Oronzo als chauffeur. Bari ligt zo’n 80 km ten noorden van ons hotel. Bari is de hoofdstad van de regio Puglia en telt ruim 330.000 inwoners. De stad ligt aan de Adriatische kust en ongeveer 450 kilometer ten zuid oosten van Rome en 250 kilometer van Napels. We beginnen met een wandeling door het sfeervolle oude Bari. Gelukkig is het intussen droog geworden. We zien vandaag de highlights van Bari, zoals de Basilica di San Nicola, de patroonheilige van de stad. De kerk werd in 1087 gebouwd en bestaat uit verschillende bouwstijlen. Hier liggen 80 ὰ 90 % van de botjes van onze Sinterklaas begraven! We lopen daarna door smalle steegjes naar de sneeuwwitte kathedraal daterend uit de 7de eeuw, waar de rest van de groep staat. Deze werd herbouwd in de 12de eeuw. Romaanse en Barokke elementen sieren het interieur en er zijn prachtige fresco’s te zien en een nog mooiere crypte. Het kasteel, waar we dan langs lopen, werd in 1233 gerenoveerd en in de 16de eeuw veranderde Isabella van Aragon het in een Koninklijke residentie. Tot slot lopen we een straatje in, waar enkele dames buiten zitten en de alom bekende orecchiette, ‘oortjespasta’, maken. Het is de trots van Puglia. De oortjes hebben een doorsnee van 2 a 3 centimeter en het deukje wordt met de duim in de pasta gedrukt. Dit is natuurlijk een toeristische attractie, ze worden uiteraard machinaal gemaakt! Na de “oortjesstraat” gaat ieder voor zich op zoek naar een eettentje. Om 14.45 komen we samen op de afgesproken plek, waar Lorenzo staat te wachten met gitaar en een muzikale vriend. Ze geven een kwartier een concertje, soms bijgestaan door mensen van onze groep. En intussen schijnt de zon weer en is het aangenaam warm. Een mooiere afsluiting van deze dag kun je je niet wensen! En bij het hotel aangekomen nemen sommigen nog een borrel op het terras uit de wind. Het diner is dit keer in de pizzeria beneden in het hotel, het smaakt weer heerlijk en aan tafel is het gezellig.

Dinsdag 28 mei, half bewolkt en zo’n 21-23°; optionele excursie naar Taranto en oliemolen (€42)

Terwijl de Duitse groep om 09.00 uur in de bus stapt om de stad “van de twee zeeën” Taranto te gaan bekijken heeft het Nederlandse deel besloten om er een rustig dagje van te maken. Ik heb de shuttlebus van het hotel geregeld (€11) en om 10.00 uur stappen we in op weg naar Ostuni, ook zo’n mooi wit stadje gelegen op een heuvel op ongeveer 15 km. van ons hotel. We beginnen gezamenlijk op een terras met een kopje koffie. Dan gaat ieder zijn/haar eigen weg, slenterend door alle witte steegjes, een bezoek aan de dom en nog meer terrasjes. Om 14.30 uur zien we elkaar weer op de afgesproken plaats, waar ook ons busje weer staat. Een heerlijk relaxt dagje, met weer meer zon dan je zou verwachten als je de wolken ziet. Er voor het eerst van mijn reizen bridge ik nog aan het eind van de middag met enkele gasten. Wat een topdag!

Woensdag 29 mei; Matera; bewolkt en zon, 20-22°

De stad Matera is bekend door zijn rots woningen, Sassi di Matera, gelegen op rotsen boven een ravijn. Deze woningen staan ook op de Werelderfgoedlijst van Unesco. De  Sassi werden meer dan 2000 jaar geleden bewoond en pas vorige eeuw verlaten door de bewoners, op last van de overheid: het zou een gevaar voor de volksgezondheid zijn. In de rotskerken zijn schitterende fresco’s. Het waren o.a. schuilplaatsen voor Byzantijnse Monniken. We stoppen vlak voor de stad op een uitzichtpunt, waar we een idee krijgen, hoe die oude stad er vroeger uit zag. Er bovenop staat de huidige stad. Dit is een mooie plek om een groepsfoto te maken. Dan rijden we door naar de stad en stappen bij het station uit. Lorenzo wil ons zoveel laten zien en weet zoveel te vertellen dat er weinig stops zijn voor toilet en koffie. Iedereen moet hier een goede conditie hebben met trap op trap af in het oude gedeelte. Bovendien zijn sommige tegels glad, dus is het oppassen geblazen. Omdat Matera culturele hoofdstad van Europa is in 2019 is men druk bezig geweest met de restauratie van grotwoningen  o.a. voor huizen, kamers voor B&B’s en hotels. We bezoeken ook een grotwoning, die is ingericht in oude stijl. Binnen ruikt het er wat muf en je krijgt een goede indruk, hoe het leven hier geweest moet zijn, met kippen binnen en zonder toilet of stromend water. Aan het eind van de rondleiding spreken we af bij een bron om hier weer te verzamelen, zodat iedereen zijns weegs kan gaan voor de lunch en nog een wandeling door de stad. Om 15.00 uur aanvaarden we de terugweg, we moeten immers nog ruim anderhalf uur terugrijden. Als we goed en wel onderweg zijn, valt de regen met bakken uit de lucht, maar eenmaal aangekomen bij het hotel breekt de zon weer door. Wat boffen we toch met het weer! Maar de dag is nog niet ten einde, want ’s avonds gebruiken we het diner in een Masseria, een grote boerenhoeve. Oronzo brengt ons met de bus in ruim een kwartier ernaar toe. Er is feestelijk gedekt en we krijgen o.a. de meest lekkere antipasti voorgeschoteld. Intussen vloeit de gratis wijn overvloedig en is het een heel gezellige en geslaagde avond.  

Donderdag 30 mei, bewolkt en zon,  20-23°; grotten van Castellana en Alberobello

Om 08.10 uur vertrekken we en onderweg vertelt de gids  over de grotten, die we gaan bezoeken. Hij legt duidelijk uit, dat er verschillende mogelijkheden zijn, ook voor degenen, die niet zo goed ter been zijn, want in de grotten kan het glad zijn. Je mag alleen in de grotten afdalen met een gids ter plaatse en met goed schoeisel aan de voeten! Men kan ook 10 minuten de grote grot in zonder daarna de ondergrondse wandeling van een uur mee te maken. En wie geen 300 treden naar beneden wil lopen, kan de lift nemen. Daar hebben sommigen wel oren naar! De grotten werden in 1938 ontdekt door Franco Anelli. In het jaar van ontdekking was de indrukwekkende holte (La Grave, 60 meter diep, 50 meter breed en 100 meter lang) de enige toegang die leek te verdwijnen in een enorme diepte. Een aangelegd pad met trappen brengt je naar het immense gat waarin zich vele grote stalagmieten bevinden. Ze worden schitterend verlicht door een straal die door het ‘open dak’ naar binnen schijnt. In de druipsteen wordt van alles herkend: engelen, uilen, een wolf, en een altaar met vele kaarsen. Maar het is en blijft prachtig, ‘het wonder van Puglia’ genoemd. Dan gaan we verder richting Alberobello. de ‘hoofdstad’ van de trulli! De witgekalkte huisjes met een conisch (kegelvormig) dak gemaakt van natuursteen en grijze dakpannen. Voor veel Italianen is Puglia zo belangrijk vanwege deze huisjes. Alberobello telt niet alleen 1400 trulli, maar er is ook een Hotel Trulli en er zijn diverse  B&B’s  waar je kunt overnachten in zo’n toch wel merkwaardig gebouwtje. Wij wandelen met Lorenzo door een minder toeristisch deel en bekijken een trullo van binnen. Hoe oud de trulli zijn, weet niemand; in ieder geval ouder dan de Romeinen! Wat we wel weten is dat Alberobello op de werelderfgoedlijst van Unesco staat. Hij laat ons in ruim een  uur in een rustig tempo het stadje zien, waarna we de tijd krijgen om zelf door de straatjes te dwalen en ergens op een terrasje neer te strijken. Wat een pracht dag! Alle gasten zijn danig onder de indruk. Op de terugweg nemen we afscheid van Lorenzo en Oronzo. Twee gasten spreken een dankwoordje en overhandigen aan beiden een welverdiende envelop van de hele groep. Aan het diner nemen we ook afscheid van onze Duitse gasten, omdat wij de volgende dag al vroeg op pad gaan naar het vliegveld. We bedanken elkaar voor de gezelligheid in deze fijne groep.

Vrijdag 31 mei; terugreis

Om 07.00 uur haalt Oronzo ons op en vertrekken we naar het vliegveld. Daar nemen we echt afscheid van onze chauffeur. Op de luchthaven kunnen we meteen inchecken en om 10.30 uur  gaan we de lucht in met Ryan Air. Even na 13.00 uur komen we aan in Weeze. De bus van Het Zuiden- Jacobs Reizen staat al klaar en brengt ons allen veilig weer thuis. De noodenveloppen worden ongeopend weer teruggegeven.

Wat was het een fantastische en mooie reis: Apulië is een gebied om nooit te vergeten en wellicht om nog eens naar terug te gaan. Dan sta ik voor in de rij!

Ingrid Akveld, reisbegeleidster namens Het Zuiden & Jacobs Reizen